Los ornitorrincos son endémicos de Oceanía, específicamente del este de Australia. Es un animal que siempre ha llamado la atención, por su extraña apariencia y otros detalles de su fisiología.

Fue descubierto muy recientemente, en el año 1798, y desde ese momento fue polémico, ya que la comunidad científica dudaba de su autenticidad. Se trata de un animal fascinante que merece la pena estudiar, si quieres saber más aquí tenemos información.

El hábitat del ornitorrinco

Como ya dijimos, el ornitorrinco habita en Australia, mayormente en Queensland, Nueva Gales del Sur y Victoria. Allí se concentra en ríos, riachuelos, lagos, embalses, o cualquier cuerpo de agua, siempre que tenga una profundidad media de unos 5 metros. También necesita muchos troncos o caños, ya que es semi acuático y necesita donde treparse mientras recorre el agua.

El ornitorrinco nada buscando su alimento, el cual consiste en peces, huevos de peces, moluscos, crustáceos, larvas, etcétera. En el agua es muy ágil, se sumerge con rapidez y sus movimientos son habilidosos.

Su madriguera la cava en la tierra, se trata de una especie de cueva larga donde se refugia.

Comportamiento y reproducción del ornitorrinco

Es de comportamiento solitario, territorial pero no agresivo, si se tropieza con otro macho prefiere alejarse. Cuando es época de reproducción busca a la hembra para aparearse, la manera de hacer saber sus intenciones es sujetar la cola de ella, si es aceptado verá como ella no lucha por zafarse.

La época de apareamiento es al finalizar el invierno y los primeros días de primavera. La cópula se realiza en el agua y todo el proceso de reproducción es atípico, mezclando características de varios tipos de animales.

El ornitorrinco se reproduce por huevos, pero la hembra los pone 21 días después de la cópula, lo cual denota que parte del desarrollo del nuevo ser, se lleva a cabo en el vientre de la madre. Luego de puestos los huevos, eclosionan en apenas 10 días, a partir de los cuales la hembra amamanta a sus crías durante unos 3 o 4 meses, tiempo en el que adquieren las habilidades necesarias para cazar su comida.

¿Qué tipo de animal es un ornitorrinco?

Es un mamífero, pero uno muy especial, que se reproduce por huevos y tiene un hocico que parece más bien un pico.

Cuando el ornitorrinco fue descubierto, John Hunter, quien era funcionario del gobierno de Australia, envió la información a Gran Bretaña acerca del animal. Fue considerado tan extraño que muchos se enfocaron en comprobar su veracidad, antes de estudiar su fisiología, morfología y comportamiento.

Por un tiempo no se supo que era un mamífero, se pensó que era un ave o un reptil. Esto en gran parte por su forma de reproducción por huevos, además de las patas palmeadas y la manera de moverse en la tierra que lo asemeja a un reptil, arrastrándose lentamente y con la panza en el suelo.

Pero el ornitorrinco no tiene plumas ni escamas, tiene piel cubierta de pelos, además amamanta a sus crías con leche y eso lo hace mamífero.

Apariencia del ornitorrinco

La apariencia del ornitorrinco es algo fuera de serie, a primera vista parece que el hocico fuera un pico falso. Este hocico es aplanado y ancho, parecido al pico de un pato, pero está cubierto de piel.

Su cuerpo es similar a una nutria, tiene patas cortas que terminan en garras palmeadas. Los dedos del ornitorrinco son un perfecto ejemplo de su vida mitad acuática, mitad terrestre, ya que tienen una membrana que une los dedos y facilita el nado, pero al contraerse, aparecen las garras largas que usa para andar en la tierra.

La cola es similar a la de un castor, el ornitorrinco la usa para nadar y para acumular grasa corporal.

El pelaje es resistente al agua, esto se debe a que es espeso y mantiene una capsula de aire que no permite que el agua entre hasta la piel, ayudándolo a mantener una temperatura óptima y a secarse con rapidez.

Ornitorrinco venenoso

Otra característica resaltante es que el ornitorrinco macho es venenoso. No es el único mamífero que lo es, pero es de los muy pocos. Este veneno lo tiene el ornitorrinco en un espolón que se ubica en las patas traseras. Para el ser humano es tóxico, pero no mortal, sin embargo, los animales pequeños pueden morir con este veneno.

Se piensa que usan el veneno para defenderse de un ataque o para proteger al nido, ya que el ornitorrinco no es agresivo.

Otras curiosidades del ornitorrinco

  • Para el ser humano el veneno del ornitorrinco no es mortal pero sí muy doloroso. Se dice que es tan fuerte el dolor que, ni siquiera con morfina es posible calmarlo. Se ha sabido de casos en los que el dolor ha persistido por meses.
  • La hembra también tiene el espolón en el tobillo, sin embargo, no secreta veneno.
  • El ornitorrinco tiene electrorreceptores que utiliza para cazar a su presa y alimentarse. Esta habilidad le permite detectar la ubicación de otros seres vivos dentro del agua, donde cierra una membrana que protege los ojos y oídos y, por lo tanto, no puede oír ni ver. La habilidad de electrorrecepción consiste en detectar el campo magnético de su presa, para lo cual usa receptores ubicados en su hocico.
  • Mientras está en el agua cazando, va depositando el alimento en unas bolsas maxilares que tiene en el hocico, luego sale a la superficie donde las consume.
  • Junto con la comida, se mete en el hocico pequeñas piedras, esto lo hace para que lo ayuden a triturar los alimentos y poder digerirlos.
  • La hembra ornitorrinco no tiene pezones, así que amamanta a sus crías con leche que sale de sus poros, para esto tiene unos surcos a nivel abdominal que permite que las crías laman la leche.
  • Australia lo tiene como símbolo nacional, fue una de las mascotas de las olimpiadas Sydney 2000 y está en la moneda de 20 céntimos. Y no es para menos, ya que, siendo un animal tan especial, digno de orgullo para ese país, es allí donde viven los ornitorrincos.

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